Interfaz de audio: ¿Cuál elegir o comprar?

Guía práctica de cómo escoger una Audio Interface para nuestro estudio

Las interfaces de audio son el corazón de nuestro estudio. Una interfaz de audio o tarjeta de sonido se encarga de recibir y enviar las señales de audio desde y hacia nuestro ordenador. Actualmente existen en el mercado muchos modelos con diferentes características…¿cuál escoger?

1. Para qué sirve una tarjeta de sonido o interfaz de audio

Básicamente una tarjeta de sonido sirve para recibir una señal de audio analógica o externa y convertirla en digital para que pase a nuestro ordenador. Las señales de audio se convierten «muestras» que se miden en números binarios. Puedes ver este vídeo explicativo para saber más sobre la medición del audio digital. Así mismo con la tarjeta de sonido se puede reproducir ese sonido. El proceso se invierte y los valores binarios se convierten en una forma de onda analógica que pasa a través de la interfaz para poder escucharla en nuestros altavoces.

En términos simples podemos grabar audio (con un micrófono o entrada de linea) y podemos escuchar audio (conectando nuestros monitores o cascos).

2. ¿Que características tiene una tarjeta de sonido?

Controladores o Drivers

Internamente deben trabajar con controladores de audio que permiten el paso de la señal de audio. Los controladores o Drivers dictan cómo se puede utilizar la interfaz de audio, y cuántas entradas y salidas de audio están disponibles.

Los Drivers ASIO son los más comunes y fueron creados por Steinberg. Se utilizan en Windows. Aunque el estándar de Windows sea el WDM (Windows Driver Model) No obstante ASIO goza de gran aceptación por su versatilidad.

Los Drivers Core Audio fueron creados por Apple y son el estándar en OSX

El Panel de ASIO4ALL nuestro gran aliado en Windows
El Panel de ASIO4ALL nuestro gran aliado en Windows

Latencia

El paso de los datos de audio a través de la interfaz y su conversión a digital, además de su viaje a través del sistema operativo para llegar al programa que estemos usando y luego regresar a nuestros monitores necesita una cantidad de tiempo. Este tiempo es la Latencia. El ordenador requiere de un flujo constante de datos para realizar las tareas y para esto existe un bloque llamado «Buffer» por donde pasa una cantidad de datos que son procesados. Este Buffer dá un margen de maniobra al ordenador para realizar esos procesos y evitar pérdida de datos y errores. Si tenemos un número mayor de Buffer los procesos tendrán un mejor respaldo, pero la altencia aumentará, en cambio si tenemos un Buffer pequeño, la latencia se reduce pero el proceso puede tener errores (por ejemplo clics).

La latencia suele ser un problema cuando escuchamos con retardo una señal que entra en nuestro programa y si agregamos un efecto aun peor. También se dá cuando tenemos un instrumento virtual y lo queremos tocar. El retardo hace que sea difícil. Para evitar esto debemos encontrar el balance adecuado entre la latencia y el búffer, también en el número de entradas y salidas activas.

Conexiones

Hay dos tipos de conexiones, las digitales y las analógicas.  Entre las digitales podemos encontrar S/PDIF que trabaja con un cable coaxial de fibra óptica, AES/EBU que es la similar a la anterior pero transmite a través de cables XLR balanceados, ADAT para conexiones que anteriormente iban hacia cintas digitales pero que aún se usan como transmisión a través de cable óptico, MIDI que no transmite audio, sino datos desde controladores MIDI.

Las conexiones analógicas suelen ser entrada y salida de Linea en donde podemos conectar instrumentos a través de un Jack o XLR incluso RCA, entrada de Mic que suelen ser en XLR o Jack. Si tenemos un Micrófno de condensador es necesario tener alimentación adicionla o Phantom Power. Entrada de Linea para instrumento una entrada especial que regula la impedancia de bajos o guitarras eléctricas, Phono Input para señales de platos o tornamesas. inserts para efectos externos como reverbs o delays y monitoreo a través de los Outputs para auriculares.

Las conexiones pueden variar dependiendo el tipo de tarjeta de sonido.

Conexiones de una Fast Track Pro
Conexiones de una Fast Track Pro

3. ¿USB, Firewire o PCI?

Aunque los puertos Firewire tienden a desaparecer, aun encontramos ordenadores que los tienen. La diferencia entre Firewire y USB es la velocidad de transmisión de datos. Sin entrar en detalles numéricos, Firewire y USB 2.0 es casi lo mismo, de hecho USB 2.0 es un poquito más rápido. Sin embargo USB reparte la velocidad entre todos los puertos que tenga el ordenador, es decir que si un portátil Mac por ejemplo tiene 2 puertos se divide la velocidad e USB 2.0 en dos. Si tenemos un hub pues se subdivide. Firewire es un sólo puerto y la velocidad de transmisión es para una sola cosa, en este caso una tarjeta de audio que conectemos ahí.

Aquí es donde las tarjetas PCI ganan de sobra, ya que en ordenadores de mesa estas tarjetas se conectan directamente a la motherboard en la torre o caja y su trasnmisión de datos es más rápida, además son bastante estables ya que no tienes que encender y apagar.

Firewire también requiere más cuidado a la hora de encender / apagar, puesto que se suelen presentar problemas de funcionamiento de la tarjeta ya que ademas de datos transmite corriente, por eso es mejor usarlas con adaptador de corriente.

La SoundBlaster Live! una de las mejores y clásicas tarjetas de sonido PCI
La SoundBlaster Live! una de las mejores y clásicas tarjetas de sonido PCI

Una vez sabemos las características, veamos qué criterio podemos tener a la hora de elegir:

– El tipo de música o producción a realizar

Si creamos música electrónica es importante tener una calidad de sonido óptima que la interfaz de audio nos puede brindar. Si creamos música con grabación externa es decir voces o instrumentos debemos valorar cuántas entradas vamos a necesitar.

– Número de entradas y salidas

Demasiadas entradas y salidas no hacen falta, a menos que quieras grabar con múltiples micrófonos e instrumentos a la vez (una batería por ejemplo). Con 4 entradas y 4 salidas mono (2×2 estéreo) está mas que bien.

¿En qué casos necesitamos dos salidas estéreo?

  • Para pinchar con programas de DJ como Traktor, Serato, Deckadance etc.
  • Para estudios que tienen dos pares de Monitores o Altavoces, muy útil para comparar escuchas entre unos y otros.
  • En actuaciones en directo con Ableton Live por ejemplo, es muy útil para hacer monitoreo interno.
La Focusrite Scarlett con 18 entradas y 6 salidas. Demasiadas, ¿no crees?
La Focusrite Scarlett con 18 entradas y 6 salidas. Demasiadas, ¿no crees?

– Previos de Micrófono

Los previos o preamplificadores de micrófono determinan en gran parte cómo va a sonar el audio que grabemos de una señal externa, una voz, una guitarra, cualquier cosa. Las tarjetas de sonido de gama alta suelen tener previos que le dan mayor calidad a las grabaciones, sin embargo cabe anotar que si tenemos una tarjeta con excelentes previos, vamos a necesitar también mejores micrófonos. Una doble inversión.

– Equipamento adicional de tu estudio

Si cuentas con grabadores digitales como ADAT o dispositivos de conversión análoga a digital y al revés, es importante valorar una interfaz que cuente con salidas digitales óptimas.

– Presupuesto

De lo más importante para la mayoría, es cuánto presupuesto tienes para tu tarjeta de sonido. Puedes mirar el útimo apartado de este artículo para hacerte una idea de  los precios y marcas más comunes en el mercado.

– Otros criterios

  • Una interfaz puede servir por ejemplo para que también conectemos equipos MIDI externos y los controlemos a través de sus entradas y salidas MIDI.
  • Algunas interfaces no cuentan con un volumen independiente para auriculares, y esto a veces puede ser necesario.
  • Si tienes una guitarra eléctrica o bajo y la conectas directamente a la tarjeta de sonido, te recomendamos usar una caja directa. Si no la tienes considera tener una interfaz de audio con botones de reducción de entrada de ganancia (en algunas se llaman «Pad»).
  • De igual manera si quieres usarlas con entradas para platos asegúrate que la interfaz tenga entrada especial con previos para éstos.
  • Aunque es prácticamente imposible escuchar la información que se recibe en registros altos como por ejemplo 96kHz, puedes considerar comprar una tarjeta de sonido que grabe a altas frecuencias de muestreo. Esto puede influir en cómo algunos efectos sonarán al final de tu producción. Sin embargo si quieres hacerlo intenta grabar a 88.2kHz para que al reducir la frecuencia de muestreo a 44.1kHz que es el estándar, el ordenador simplemente divida por dos y no tenga que hacer cálculos más complejos que al final se traducen en ruidos.
  • DSP en algunas tarjetas significa que tienen una especie de procesador independiente para cargar los efectos o plugins que trae esa tarjeta. De esta manera el procesador de nuestro ordenador se libera de carga adicional.

Algunas interfaces del mercado

Presonus Audiobox USB

Pequeña pero robusta, muy práctica Precio: 138€

Focusrite Scarlett 2i4 USB

Una interfaz llamativa y además muy útil gracias a sus 4 salidas. Precio 185€

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Native Instruments Komplete Audio 6 USB

Optima para DJs productores que deseen producir además de pinchar con Traktor. Precio: 229€

komplete-audio-6

TC Electronic Impact Twin Firewire

otra interfaz robusta y de buenos resultados al grabar gracias a a sus previos. Aunque tiene muchas salidas (4×10). precio: 298€

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Motu Ultrilite MK3 Hybrid USB/Firewire

Una de las mejores de media gama. Buenos previos. Efectos adicionales como Reverb, EQ y Compresor. Precio: 509€

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 RME Fireface UCX USB/Firewire

Si lo que buscas es una calidad de previos excelente, la Fireface te la brinda. Interfaz de gama alta y profesional. Precio: 1079€. Dado su alto precio, puedes mirar una opción similar en cuanto a sonido con la Baby Face por la mitad de precio.

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Apogee Duet 2, Motu Track 16 y RME Baby Face

Estas tres interfaces comparten su similar aspecto y precio (rondan los 500€ cada una). Requieren una conexion adicional que se conecta en su parte trasera y que extiende las conexiones i/o.

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SPL Crimson USB

Esta nueva interfaz se presenta también como controlador de monitores.  Los previos son de alta calidad, merece la pena probarla en alguna tienda. Precio ronda los 500€

 

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No olvides que puedes escribir tus comentarios y tus dudas acerca de las interfaces de audio en este post. Esperamos te haya sido útil. DJP